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Saturday Night, Sunday Morning

            Saturday night, Sunday morning - the two moments in the week that most clearly outline that sharp division in the American puritanical conscience - the revelry, abandon and good times of the Saturday evening spent at the "Honky Tonk", the repentance, meditation and sobriety of Sunday morning spent at the protestant church service. In a real sense, these contrasting events are complementary - each requires the awareness and, whatsmore, the full appreciation of the other in order to be completely satisfactory in its own right.
     In the same sense, it is fair to say that the music of Jelly Roll Morton (1885-1941) and Charles Ives (1874-1954) is complementary. Morton, who turned Ragtime into Jazz (in fact, he claimed to have "invented" jazz) composed an exuberant, extroverted music intended for dancing. Ives, on the other hand, composed a complex music which was fundamental to the development of twentieth century contemporary music and which, more often than not - even in his purely instrumental works, is intended to convey a lofty moral message - intended for listening and subsequent meditation as if the music were a kind of musical sermon. It should not surprise us, then, to note that "Jelly Roll" Morton - of Creole descent - was already performing as a pianist in New Orleans' most elegant bordellos at the age of 12 and that Charles Ives - a "WASP" (White Anglo Saxon Protestant) born and raised in New England - at a similar age, received substantial acclaim for his performances of the music of Bach as a church organist in Danbury, Connecticut!
Two lives, two points of view, Saturday night, Sunday morning - and yet, their revolutionary musics - heir to the nineteenth century musical tradition and pioneer for the twentieth century - has a great deal in common. Technically one notices the intense rhythmic vitality of their compositions - a "twentieth century" vitality which is, essentially, a result of their common love of polyrhythms and their frequent systematic exploitation of intertwining rhythmic cycles. One notices their "twentieth century" use of improvisational procedures - Morton creating works which alternated improvisational moments with "written out" structures and Ives creating works which are essentially verbatim transcriptions of his own improvisations. Formally one notices their frequent use of the classical variation technique (each in his own way, of course) and their insistence on the importance of the melody as the "thread" which is pulled throughout the composition. Whatsmore, both are polyphonic composers who are always thinking "orchestrally" when they write for the piano. And, of course, the music of both these pianist-composers is extremely idiomatic - written to exploit all that the piano can do instrumentally.
     There are, of course, obvious technical differences - particularly in Ives' use of polytonality and of his inventive use of form - but this brings us back to the fact that Morton was composing for a large popular music public while Ives was composing for a smaller (imaginary!) "classical music" public - the Saturday night and Sunday morning audience, to be precise. In effect, both composers were digesting and applying, each in his own area of music and within its particular limits, the new technical procedures - polyrhyhms, improvisation, new harmonies, "open forms", etc. - which would occupy composers for the rest of the twentieth century. In this sense Morton and Ives were both revolutionary composers - pioneers of what was to become jazz on one side and "contemporary" music on the other.

Richard Trythall


Sabato Sera, Domenica Mattina

     Sabato sera, domenica mattina - due momenti della settimana nei quali piu' evidentemente si delinea la divisione della coscienza puritana americana - il sogno, l'abbandono, il divertimento del sabato sera passata all'"Honky Tonk" e il pentimento, la meditazione, la sobrieta' della domenica mattina trascorsa nelle chiese protestanti. In effetti questi eventi, apparentemente contrastanti, sono complementari: dal blues al Gospell, poiche' la contrizione della carne, senza averne assaporato l'abbandono, non ha quasi "sapore".

     In questo senso, si puo' dire che la musica di "Jelly Roll" Morton (1885-1941) e di Charles Ives (1874-1954) e' complementare. Morton, che trasforma il ragtime in jazz (in effetti si vantava di avere inventato il jazz) compone una esuberante, estroversa, musica, fatta per ballare. Ives, dall'altro lato, compone una musica complessa che e' stata fondamentale per lo sviluppo della musica contemporanea. Una musica nella quale (forse soprattutto nei componimenti strumentali) egli intende convogliare un alto messaggio morale, una musica tesa ad un ascolto e ad una conseguente meditazione, quasi a divenire "un sermone musicale". Non ci sorprende, quindi, notare come "Jelly Roll" Morton, di origine creola, suonasse a 12 anni nei piu' eleganti bordelli di New Orleans e che Charles Ives - WASP (White Anglo Saxon Protestant) radicato nel New England - alla stessa eta', ricevesse il pubblico plauso per le sue esecuzioni della musica di Bach come organista nella chiesa di Danbury, Connecticut.

     Due vite, due punti di vista, sabato sera - domenica mattina, e la loro musica rivoluzionaria, erede delle tradizioni musicali del diciannovesimo secolo e pioniera di quella del ventesimo, quasi un comune "cordone ombelicale" espresso nel comune amore per la poliritmia e nel frequente, sistematico, uso dell'intreccio fra cicli ritmici. Un ulteriore tratto comune e' l'uso "20^ secolo" delle tecniche di improvvisazione. Morton crea lavori nei quali alterna momenti di improvvisazione con strutture fisse ed Ives, invece, crea lavori che sono testuali trascrizioni delle sue personali improvvisazioni. Formalmente notiamo in loro il frequente ricorso alla tecnica classica di variazione (ognuno a suo modo, naturalmente) ed il sottolineare l'importanza della melodia come filo conduttore della composizione. Sono tutti e due "polifonici", hanno sempre pensato "orchestralmente" nelle proprie composizioni per pianoforte. La musica di ambedue questi pianisti-compositori e' fortemente idiomatica, scritta per esplicitare tutte le potenzialita' del pianoforte come strumento.

     Ci sono, naturalmente, ovvie differenze tecniche soprattutto nel modo in cui Ives usa la politonalita', nel suo personale uso della forma musicale, ma questo ci riporta al fatto che Morton componesse musica popolare per un vasto pubblico e di come, invece, egli componesse per un piccolo (immaginario!) pubblico di musica colta. Il pubblico del sabato sera, il pubblico della domenica mattina.

     In effetti entrambi riassumono ed esprimono, ognuno nell'ambito della propria musica e dei propri, particolari, confini, le nuove tecniche di procedura, poliritmia, improvvisazione, nuova armonia, forme aperte, ecc. che occuperanno i compositori per il resto del ventesimo secolo. In questo senso Morton ed Ives sono entrambi rivoluzionari e pionieri di cio' che stava per diventare il jazz, da un lato, e la musica contemporanea dall'altro.

Richard Trythall

 

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